Benjamin Franklin Representative selections, with introduction, bibliograpy, and notes

By Benjamin Franklin

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In
the _Autobiography_ he recalls that he read books in "polemic divinity,"
Plutarch's _Lives_ (probably Dryden's translation), _Pilgrims Progress_,
Defoe's _Essays upon Several Projects_, Mather's _Essays to do Good_,
Xenophon's _Memorabilia_,[i-123] the _Spectator_ papers, and the
writings of Shaftesbury and Collins.

Born in Boston, he knew the Bible,[i-124] characterized by the apostle
of Augustan correctness, Jonathan Swift, as possessing "that simplicity,
which is one of the greatest perfections in any language." If Franklin
did not achieve its "sublime eloquence," he approximated at intervals
its directness and simplicity. In reading Defoe's _Essays_ he learned
that Queen Anne's England urged that writers be "as concise as possible"
and avoid all "superfluous crowding in of insignificant words, more than
are needful to express the thing intended." (It is possible that Defoe's
efforts "to polish and refine the English tongue," to avoid "all
irregular additions that ignorance and affectation have introduced,"
influenced Franklin in favor of "correctness" and against
provincialisms.) Defoe's "explicit, easy, free, and very plain" rhetoric
is Franklin's.

After Franklin's father warned him that his arguments were not
well-ordered and trenchantly expressed, he desperately sought to acquire
a convincing prose style. In 1717 James, Franklin's elder brother,
returned from serving a printer's apprenticeship in London. James had
known and been attracted to Augustan England, the England of the
_Tatler_, _Spectator_, and _Guardian_. Familiar is Franklin's narrative
of how he patterned his fledgling style on the pages of the _Spectator_
papers, and learned to satisfy his father--and himself. Like the
neoclassicists, Franklin learned to write by imitation, by respectfully
subordinating himself to those he recognized as masters, and not, like
the romanticists, by expressing his own ego in revolt against convention
and conformity to traditional standards. The group who supplied copy for
James's _New England Courant_, we are told, were trying to write like
the _Spectator_. "The very look of an ordinary first page of the
_Courant_ is like that of the _Spectator_ page."[i-125] In the _Dogood
Papers_ (1722) and the _Busy-Body_ series (1728) Franklin's writings
show a literal indebtedness to the style and even substance of the
_Spectator_.[i-126] If, after the _Busy-Body_ essays, Franklin's
writings bear little resemblance to the elegance and glow of the
_Spectator_, he did learn from it a long-remembered lesson in
orderliness. From the _Spectator_ he may have learned to temper wit with
morality and morality with wit; he may have learned the neoclassic
objection to the "unhappy Force of an Imagination, unguided by the Check
of Reason and Judgment";[i-127] he may have acquired his distrust of
foreign phrases when English ones were as good, or better, insisting on
the use of native English undefiled. It is interesting but perhaps
futile to conjecture

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Text Comparison with Vie de Franklin, écrite par lui-même - Tome I Suivie de ses œuvres morales, politiques et littéraires

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[Illustration: Benjamin Franklin.
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Mais nous fûmes bientôt presqu'aussi trempés que lui; car la lame qui passoit par-dessus le pont, nous atteignit dans notre retraite.
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C'étoit un samedi, et il ne devoit partir aucun autre bateau avant le mardi suivant.
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J'y entrai pour boire de l'eau de la rivière; et comme j'étois rassasié d'avoir mangé un pain, je donnai les deux autres à une femme et à son enfant, qui avoient descendu la rivière dans le même bateau que nous, et attendoient l'instant de continuer leur route.
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Quand nous y fûmes:--«Voisin, lui dit-il, je vous amène un jeune imprimeur: peut-être avez-vous besoin de ses services.
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Nous avions lu ensemble les mêmes livres: mais il pouvoit donner plus de temps que moi à la lecture et à l'étude, et il avoit une aptitude étonnante aux mathématiques, dans lesquelles il me laissa bien loin derrière lui.
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» Le gouverneur me dit cela avec un si grand air de cordialité, que je ne doutai pas un instant de la sincérité de son offre.
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Je ne buvois que de l'eau.
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Je gravois aussi, dans l'occasion, divers ornemens; je fesois de l'encre; je donnois un coup-d'oeil au magasin; en un mot, j'étois le _factotum_ de la maison.
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Boyle fesoit ses expériences de physique.
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Il tenoit, en outre, la moitié de la boutique, pour son métier de vitrier: mais il travailloit peu, parce qu'il étoit continuellement absorbé dans les mathématiques.
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Cette affaire ayant tourné mes pensées vers le mariage, je regardai autour de moi, et cherchai en quelques endroits à former une alliance.
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Dufay, intendant du Jardin des Plantes, à Paris, fit aussi plusieurs expériences, très-utiles aux progrès de l'électricité.
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«Depuis que vous êtes de retour en Angleterre, Monsieur, je n'ai reçu qu'une petite lettre de vous, par la voie de Boston, et en date du 18 octobre dernier.
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Il reçut le pouvoir de lever des troupes, et de nommer leurs officiers.
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L'adresse fut déclarée inique et scandaleuse, et la demande qu'elle contenoit, fut rejetée.
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La voici: LE CORPS de BENJAMIN.
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Comme ces prêts sont destinés à faciliter l'établissement des jeunes ouvriers qui se marieront, il faut que les administrateurs ne prêtent à une même personne ni plus de soixante livres sterlings, ni moins de quinze.
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Je prie Dieu qu'il vous bénisse, vous et votre jeune épouse; et je suis pour toujours votre sincère ami.
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Je fus extrêmement flatté de voir ce désir général d'économie; car l'économie me plaît singulièrement.